Découverte d’un astéroïde à plusieurs millions de kilomètres de la Terre, menace potentielle mais très lointaine

L’astéroïde AP7 ne risque actuellement pas de nous frapper car il reste “très loin” de la Terre lorsqu’il croise son orbite, a déclaré Scott Sheppard, astronome à la Carnegie Institution for Science.

Des astronomes ont annoncé lundi avoir découvert près de la Terre un astéroïde d’une taille d’environ 1,5 kilomètre qui pourrait, avec de très mauvaises chances, s’écraser dessus dans un futur lointain, faisant des ravages sur la planète.

Les scientifiques disent que la plupart des astéroïdes de cette taille ont déjà été découverts, mais celui-ci a été caché dans l’éclat du soleil jusqu’à présent, ce qui le rend particulièrement difficile à détecter.

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Cet astéroïde, nommé 2022 AP7, “croise le chemin de la Terre, ce qui en fait un astéroïde potentiellement dangereux”, a déclaré Scott Sheppard, astronome à la Carnegie Institution for Science. Cependant, il ne risque pas actuellement de nous percuter car il reste “très loin” de la Terre lorsqu’il croise son orbite, a-t-il immédiatement rassuré.

“Un impact dévastateur sur la vie telle que nous la connaissons”

La menace vient du fait que, comme tout astéroïde, sa trajectoire va lentement changer en raison des forces gravitationnelles agissant sur lui, notamment en provenance des planètes. Par conséquent, les prévisions à très long terme sont difficiles.

Il s’agit “du plus gros objet potentiellement dangereux pour la Terre découvert ces huit dernières années”, selon le communiqué de l’américain NOIRLab, qui gère plusieurs observatoires.

Ce NEO met cinq ans pour orbiter autour du Soleil et se trouve maintenant à plusieurs millions de kilomètres de la Terre.

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Le risque est donc très hypothétique, mais si un astéroïde de cette taille entre en collision, cela aurait un “effet dévastateur sur la vie telle que nous la connaissons”, a expliqué Scott Sheppard. La poussière projetée dans l’atmosphère bloquerait la lumière du Soleil, refroidirait la planète et provoquerait une extinction massive.

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La découverte a été faite grâce au télescope Victor M. Blanco au Chili et à son instrument DECam, conçu à l’origine pour étudier la matière noire. Les résultats ont été publiés dans une revue scientifique Revue astronomique. Deux autres astéroïdes ont été trouvés dans cette région difficile à observer, dont l’astéroïde connu le plus proche du Soleil. Ils ne présentent aucun danger pour la Terre.

Pour se préparer à la découverte ratée, la Nasa a mené une mission test fin septembre : l’engin s’est dirigé vers un astéroïde inoffensif, prouvant qu’il était possible de modifier sa trajectoire.

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