En avons-nous tiré les enseignements pour prévenir de futures pandémies ?

La “mystérieuse pneumonie chinoise”. C’est ainsi que tout a commencé il y a trois ans : un virus inconnu découvert sur un marché de Wuhan, en Chine, fin décembre 2019. Le 24 janvier 2020, les tout premiers cas français étaient recensés. A l’époque, autorités et scientifiques se veulent confiants : il n’y a pas de risque d’épidémie en France. Le reste, tout le monde le sait. Pandémie, confinement, PCR, gestes barrières, masques, couvre-feux, vaccins et vagues successives ont imprégné notre vocabulaire et notre quotidien au temps du Covid-19.

Mais trois ans plus tard, quelles leçons avons-nous tirées de la crise sanitaire ? Sommes-nous prêts pour la prochaine menace pandémique ?

“Pas si, mais quand” la prochaine pandémie se produira

Première leçon apprise : « la question de la prochaine pandémie n’est pas si elle arrivera, mais quand, indique le Pr Bruno Lina, virologue et membre de Covars, le Comité de surveillance et de prévision des risques sanitaires qui a succédé au Conseil scientifique. Auparavant, ce n’était pas un point de vue partagé et compris par la population ni même par un certain nombre de décideurs. Quand on travaillait sur les plans pandémie, les gens disaient “c’est de la science-fiction, ça n’arrivera jamais”. C’était ésotérique ».

Pourtant, compte tenu de ce qui s’est passé ces dernières années, « avec les épidémies de H1N1, de chikungunya, de Zika, d’Ebola puis de Covid-19, il a fallu se rendre à l’évidence, repus avec le professeur Yazdan Yazdanpanah, chef du service des maladies infectieuses à l’hôpital Bichat. et directeur de l’ANRS Maladies infectieuses émergentes. Urbanisation, réchauffement climatique, contact changeant entre l’homme et son environnement, déplacements humains rapides et massifs : la probabilité de la prochaine pandémie est encore plus grande à cause de ces facteurs ». Pour les deux scientifiques, ce constat “montre aujourd’hui à quel point il est important de se préparer à ce risque”.

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Des outils clés nés de la crise

Et il y a trois ans, lorsque les premiers cas de Covid ont été découverts dans le service du professeur Yazdanpanah, personne n’était préparé à ce risque. “On a su très vite qu’il s’agissait d’un coronavirus très proche du SRAS, syndrome respiratoire aigu sévère, rappelle-t-il. Mais à un moment donné, on s’est trompé : par mimétisme, on pensait que le Covid ne se transmettait qu’entre personnes symptomatiques, alors qu’il ne l’était pas. Et l’ampleur de la pandémie est très liée à ce facteur”. Il a également été lié à un manque de masques. “Il y a une prise de conscience assez aiguë que le maintien des stocks stratégiques présente un intérêt et qu’il ne faut pas les réduire en dehors des périodes de crise”, assure le professeur Lina. Contacté par 20 minutesla Direction Générale de la Santé (DGS) n’a pas répondu à nos sollicitations sur la reconstitution de ces stocks étatiques.

A cette époque, “la situation était tellement complexe que les politiques avaient besoin d’un soutien scientifique en plus de ce qui était apporté par les agences sanitaires, avec la création du Conseil scientifique, une manière d’éclairer les politiques et de s’inscrire sur le long terme”. De plus, « nous avons démultiplié nos capacités de diagnostic, en termes de volume et de variété et de séquence, insiste le professeur Lina. Et nous pouvons en profiter : si une nouvelle pandémie devait éclater, nous serions mieux lotis qu’avant le Covid. Sur la surveillance épidémiologique également, grâce à des bases de données qui permettent un suivi très détaillé en termes de prévalence, de variations régionales et de vaccination ».

Identification et surveillance des agents pathogènes

Or, pour être bien préparé, “il faut anticiper, en identifiant à l’avance les agents pathogènes les plus susceptibles d’évoluer vers une pandémie : les coronavirus, mais aussi les arbovirus, comme la dengue ou le zika, qui se transmettent par les moustiques, rappelle le professeur Yazdanpanah. Il faut surveiller ces pathogènes, étudier leurs modes de transmission et leur gravité, cela fait partie de notre feuille de route ».

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Mais pour qu’elle soit efficace, la surveillance doit être globale, et “s’inscrire dans le cadre de la coopération internationale”, a insisté le professeur Yazdanpanah. Et clairement “avec un système de surveillance qui comprend une surveillance animale, humaine et environnementale, ajoute le professeur Lina. C’est certainement pour contrôler l’apparence avant qu’elle n’affecte les gens ». Depuis 2022, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) travaille à l’élaboration d’un texte visant à “renforcer la prévention, la préparation et la réponse en cas de pandémie”. “Les leçons de la pandémie ne doivent pas être ignorées”, a déclaré le directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus.

Innovation et construction de ponts

Ensuite, “une fois les pathogènes à risque pandémique identifiés, il faut innover”, explique le professeur Yazdanpanah. En développant en amont des outils diagnostiques et thérapeutiques et des vaccins, dont le développement serait ensuite accéléré en cas d’émergence d’une pandémie ». Car le facteur temps est un élément clé. “Pendant la crise du Covid, recherche et innovation n’ont pas fonctionné ensemble”, souligne-t-il. Il faut construire des ponts entre les deux.

Certes, les vaccins ont vu le jour en un temps record, mais si demain une nouvelle pandémie éclate et que l’humanité doit être vaccinée, il faudra comprendre dès le départ les critères de production, de conservation, de coût et d’équité. Des vaccins trop chers à produire ou difficiles à stocker nuisent à l’efficacité de la réponse apportée ».

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Autre pont à établir : celui entre les bases de données, “qui ne sont pas connectées, regrette le professeur Lina. Aujourd’hui, il faut consulter une base de données pour savoir si un individu a été vacciné, et une autre pour savoir s’il est déjà infecté, mais il n’y a pas de centralisation des informations. Il faudrait, sur le modèle danois, un numéro d’identification unique de santé qui permettrait d’avoir un outil de suivi de santé extrêmement puissant et efficace ».

La prévention et le bon dosage de mesures

En attendant, “il faut miser sur la prévention”, exhortent les deux scientifiques. “L’élément clé qui a permis de contrôler cette pandémie est la vaccination, a déclaré le professeur Lina. L’adhésion a été très forte dans la phase la plus aiguë de la crise sanitaire, mais une fois le ticket sanitaire abandonné, les taux de vaccination ont chuté pour les campagnes de rappel. Nous avons un travail important à faire en France pour restaurer la confiance dans la vaccination”, a déclaré le virologue. D’autant plus que « nous savons que les personnes les plus touchées par ces cas sont les populations les plus vulnérables, ajoute le professeur Yazdanpanah. D’où l’importance de savoir comment favoriser l’acceptation de ces mesures auprès de ce public ».

Si, au plus fort de la crise sanitaire, les toxicomanes très respectés de France, portent le masque et se font vacciner en masse, « pour favoriser le respect de ces mesures barrières dans la durée, il faut les utiliser à bon escient, uniquement quand elles sont nécessaires, insiste ce professeur Lina. Ce qui implique de savoir dire quand ils ne sont plus”.

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