Kidane Zekarias Habtemariam, « l’un des passeurs de migrants les plus cruels au monde », a été arrêté au Soudan

Kidane Zekarias Habtemariam.

Pour les migrants d’Afrique de l’Est, une rare bonne nouvelle est tombée en début d’année : l’arrestation du célèbre commerçant érythréen Kidane Zekarias Habtemariam, le 5 janvier à Khartoum, au Soudan, lors d’une opération de police internationale menée par les Emirats arabes unis avec Interpol . C’est un homme “L’un des passeurs les plus brutaux au monde”selon la police des Pays-Bas, où il figurait sur la liste des criminels les plus recherchés.

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Au sein de son réseau tentaculaire, qui s’étendait de la Somalie à la Libye et voyait passer chaque année des milliers de jeunes Ethiopiens, Erythréens et Somaliens à travers l’Europe, “Kidane” a fait de la vie un enfer pour les demandeurs d’expulsion : tortures, viols, brutalités de jeunes migrants pour extorquer de l’argent. d’eux. “C’est un démon”a déclaré Meron Estefanos, un défenseur des droits des migrants érythréens.

Reconnu dans les rues d’Addis-Abeba par un migrant qui avait lui-même été torturé, Kidane a été arrêté une première fois en Éthiopie en 2020. Poursuivi pour trafic d’êtres humains, il a réussi à s’évader d’un tribunal du gouvernement fédéral à Addis-Abeba un an plus tard. Avec la complicité des policiers, il avait changé d’uniforme dans les toilettes du tribunal avant de quitter le bâtiment sans être repéré. Des mois plus tard, l’Éthiopie le condamnera par contumace à la réclusion à perpétuité.

Une rançon exorbitante

Pendant deux ans, alors même qu’il était en fuite, le passeur a poursuivi son trafic presque silencieusement sur les routes de contrebande qui relient les déserts du Soudan et de la Libye. “La saison de la contrebande, d’avril à septembre, s’est passée en Libyeexplique Meron Estefanos. Le reste du temps, il faisait des affaires aux Émirats arabes unis », où il résidait. Kidane Zekarias, 39 ans, a fait l’objet de deux notices rouges d’Interpol – la plus haute priorité pour la police internationale. Dans son vaste réseau de racket, il a utilisé les Émirats comme plaque tournante, facturant des rançons exorbitantes aux familles de migrants sur un compte bancaire local. Un juge émirati le poursuit justement pour des faits de vol.

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Pendant ce temps, les Pays-Bas réclamaient son extradition pour trafic d’êtres humains entre l’Afrique et l’Europe. “Son arrestation est une victoire majeure pour la justice internationale et les Pays-Bas, le genre de percée que nous attendions depuis des années.”, assure sous couvert d’anonymat un membre du bureau du procureur général néerlandais, qui tranche actuellement le cas d’un de ses associés. Parce que le procès de Welid” (de son vrai nom Tewelde Goitom), un autre passeur érythréen, vient de débuter devant le tribunal de Zwolle, ville située à 80 km à l’est d’Amsterdam. L’homme est poursuivi pour participation à une organisation criminelle, traite des êtres humains, prise d’otage, extorsion et violences, y compris sexuelles..

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Dans le désert libyen, les deux hommes ont longtemps fait régner la terreur. Dans leur base de Bani Walid, au sud de Misrata, Welid et Kidane ont enfermé les migrants qu’ils avaient amenés par ruse à traverser la Méditerranée pour mieux extorquer leurs familles. “Kidane était à la tête d’un camp en Libye où sont transportés des milliers de migrants. Peu de gens y survivent.” a déclaré la police néerlandaise. Épicentre du trafic de migrants ces dernières années, le camp de Bani Walid a parfois été surnommé “la ville fantôme” en raison du nombre de candidats expatriés qui y sont morts sous le gouvernement ouïgrwyr.

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Selam* y a passé deux ans, en 2017 et 2018. “enfer sur Terre”, a-t-elle déclaré au téléphone depuis les États-Unis, où elle a obtenu le statut de réfugié. A 15 ans, le jeune homme veut échapper au service militaire, obligatoire en Erythrée. A Asmara, sa famille paie alors 6 000 dollars contre la promesse de rejoindre la côte sicilienne. Mais une fois en Libye, le chemin du jeune Selam croise celui de Kidane, son futur tortionnaire, qui demandera à ses proches 7 000 dollars supplémentaires pour la traversée. “Je lui ai dit que je ne pouvais pas payer, que ma mère était décédée, que tout l’argent de la famille était parti pour les funérailles et il m’a répondu : ‘Si tu ne donnes pas l’argent, tu rejoindras bientôt’ elle se souviens.

“Une hyène s’excite à la vue du sang”

Esclave sexuel de Kidane pendant six mois, Selam subit toujours une chirurgie réparatrice aux États-Unis. “Il nous a violées tous les jours, nous a torturées et a systématiquement éteint ses cigarettes sur notre peau. » L’homme a fait preuve d’une cruauté sans limite, filmant la torture à l’aide de son téléphone pour mieux effrayer les familles et leur soutirer une rançon. “C’est un animal, une hyène qui s’excite à la vue du sang”dit Sélam.

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Ce type de trafic d’êtres humains en provenance de la Corne de l’Afrique a fait l’objet d’un documentaire, un voyage vers la barbarie (prix Albert-Londres 2015), décrit la souffrance de jeunes candidats expatriés aux mains de passeurs prêts à tout pour obtenir leur rançon. Kidane, Welid et le réseau de passeurs érythréens ont profité de l’effondrement de la Libye après Kadhafi pour y établir leur plate-forme. “Il existe aujourd’hui 20 centres de détention, officiels et non officiels, et des réseaux pénitentiaires secrets qui seraient contrôlés par des milices armées. », assure Mohamed Auajjar, rapporteur de la mission d’enquête du Conseil des droits de l’homme des Nations unies en Libye. L’année dernière, Médecins sans frontières (MSF) estimait à 600 000 le nombre de migrants bloqués en Libye. Parmi eux, des dizaines de milliers viennent de la Corne de l’Afrique, où ils tentent d’échapper au service militaire de l’Érythrée ou à la menace des jihadistes Chabab en Somalie.

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“Ces deux arrestations envoient un message fort aux hommes qui se croyaient intouchables”assure Meron Estefanos, en espérant qu’ils donneront un “arrêter” trafic d’êtres humains en provenance d’Érythrée. En Libye, au contraire, le trafic profite de la sécheresse créée par la guerre civile. Depuis l’année dernière, de nouvelles routes migratoires se sont ouvertes en Cyrénaïque.

* Le prénom a été modifié.

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