La sonde Juice prête pour un voyage de 2 milliards de km pour aller ausculter Jupiter et ses lunes

Au pied de la sonde de 5 mètres European Juice, dans la salle blanche de la société Airbus Defence & Space à Toulouse, Jérôme, Florent et Nicolas, trois jeunes ingénieurs, savent qu’ils vivent un moment unique. Loin des satellites de communication “classiques”, ils travaillent depuis plusieurs mois sur cet engin spatial, petit bijou de technologie qui partira de Kourou le 14 avril à bord d’Ariane 5 pour un voyage de huit ans, à destination de Jupiter et de ses lunes.

“Tout est nouveau, unique. Ce n’est pas une plate-forme partagée, donc tous les problèmes que nous avons rencontrés sont de nouveaux problèmes que nous n’avions pas eu auparavant », ont déclaré les trois employés, qui admettent avoir parfois des sueurs froides pendant les phases de construction et de test.

Sarcophage en plomb contre les radiations

Un véritable défi technique : Jus et ses dix instruments vont affronter des conditions difficiles lors du voyage de 2 milliards de kilomètres qui les mènera vers Jupiter et ses trois lunes glacées : Ganymède, Europe et Callisto.

“La sonde devra survivre dans l’environnement très agressif autour de Jupiter, elle subira des dommages dus aux radiations. Pour le protéger ainsi que ses instruments, nous avons dû les blinder avec du plomb, créer un coffre-fort qui protège les équipements les plus sensibles. C’est la première fois que nous utilisons une telle technique », explique Cyril Cavell, chef de projet d’Airbus Defence & Space, qui a mobilisé près de 500 personnes pour donner vie au projet imaginé par l’Agence spatiale européenne (ESA).

“L’objectif principal de Juice est de trouver des conditions favorables à la vie telle que nous la connaissons sur Terre, dans les habitats profonds, sous la glace des lunes autour de Jupiter. Les données de la précédente mission Galileo ont montré qu’il y avait des perturbations dans le champ magnétique de Jupiter autour de ces lunes. Et ces perturbations du champ magnétique sont associées à des couches conductrices sous la glace, très probablement de l’eau liquide avec des sels dissous, qui créent le phénomène d’induction magnétique”, explique Nicolas Altabelli, chef de la mission scientifique Juice à l’ESA.

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Sous la glace de la lune

Pour mieux comprendre ces phénomènes, des caméras, des spectromètres infrarouges ou des spectrographes ultraviolets observeront de loin Jupiter et ses lunes. D’autres instruments détecteront ce qui se passe autour de la sonde. Et peut-être pourront-ils capter des éléments qui leur permettront de confirmer que cette matière organique existe sous la couche de glace. “Quand vous regardez de loin, vous voyez une certaine composition, certaines caractéristiques physiques de la matière. On se dit qu’il faut réussir à reconstituer les propriétés physiques et chimiques de ce matériau avant qu’il ne soit irradié”, poursuit le scientifique de l’Agence spatiale européenne.

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Mais avant d’y arriver, il devra attendre encore huit longues années. La sonde n’arrivera en orbite autour de Jupiter qu’en juillet 2031, après un long voyage au cours duquel elle utilisera l’assistance gravitationnelle de la Terre, de Vénus, puis de la Terre à nouveau pour prendre de l’élan et se catapulter vers Jupiter et ses trois lunes. Les mêmes que Galilée a vues dans son télescope en 1610. Pour rendre hommage au célèbre astronome italien, sur une feuille d’isolant noir on peut imaginer une reproduction de la couverture de son traité, qui a inspiré de nombreuses générations. A proximité se trouve une liste de près de 250 noms de ceux qui ont participé à cette aventure, qui ne devrait pas se terminer avant 2035, lorsque Juice crache sur Ganymède.

Il y a Jérôme, Florent et Nicolas, trois jeunes ingénieurs très fiers de s’impliquer « dans le développement de la science pour répondre à la question que nous nous posons tous : pourrait-il y avoir une autre forme de vie ailleurs ? les stars, elles, sont toujours au sol, prêtes à installer les panneaux solaires Juice XXL dans les prochains jours et à suivre la sonde jusqu’en Guyane pour les dernières retouches.



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