L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Les couleurs bleu turquoise et blanc éclatant des bassins ouverts des mines de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec les paysages arides environnants. A la frontière du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’exploitation du métal précieux cristallise espoirs et déceptions.

Cette région aride du continent américain cache 56% des 89 millions de tonnes de lithium trouvées dans le monde, selon un rapport de 2022 de l’US Geological Survey (USGS).

Ce métal blanc, surnommé le “pétrole du XXIe siècle”, est nécessaire à la fabrication des batteries des voitures électriques, censées sauver la planète du réchauffement climatique, ainsi que des téléphones portables et autres appareils électroniques.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 60 500 dollars en septembre de l’année dernière, selon l’agence Benchmark Mineral Intelligence.

– Désert d’Atacama –

Au Chili, le lithium provient exclusivement du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Selon l’USGS, cela représente 26% de la production mondiale en 2021.

Deux sociétés, l’américaine Albemarle et la chilienne SQM, disposent de licences d’exploitation, mais en contrepartie elles doivent reverser jusqu’à 40% de leurs revenus à l’Etat.

Au cours du seul premier semestre de l’année, les recettes fiscales du Chili provenant du lithium ont dépassé celles du cuivre, le métal dont le pays est le plus grand producteur mondial.

Face à une telle aubaine, le président de gauche Gabriel Boryk s’est engagé à créer une entreprise publique de lithium, sans exclure la participation éventuelle d’entreprises privées.

Mais l’extraction du lithium n’est pas sans conséquences environnementales, et alors que les sociétés minières sont contraintes de verser d’importantes compensations aux communautés locales, ces dernières craignent pour leurs moyens de subsistance dans une région qui souffre régulièrement de la sécheresse.

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– “Nous voulons savoir” –

L’entreprise chilienne SQM affirme qu’en 2022 il faudra près de 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine.

Une vérification sur son site en 2013 a montré qu’un tiers des charmes, un arbre rustique en raison de ses racines profondes, étaient morts par manque d’eau, selon cette étude.

“Nous voulons savoir exactement quel est l’impact réel du pompage de l’eau de la nappe phréatique”, a déclaré Claudia Perez, une habitante de la vallée de San Pedro, très proche du site, affirmant qu’elle n’est pas “contre” le lithium, mais veut que les « conséquences négatives » de son exploitation pour la population locale soient « minimisées ».

De l’autre côté de la cordillère des Andes en Argentine, une route serpente à travers les déserts de sel de la province de Jujuy. Avec les provinces voisines de Salta et Catamarca, cette région est le deuxième plus grand gisement de lithium au monde.

Avec peu de restrictions sur son exploitation et des taxes de seulement 3%, l’Argentine est le quatrième producteur de lithium au monde.

Actuellement, deux mines sont en exploitation dans le district. L’un, Livent, est aux mains des États-Unis, tandis que l’autre, Orocobre, est dirigé par un consortium australo-japonais avec la participation d’une entreprise publique argentine.

– Des dizaines de projets –

Il existe également des dizaines de projets à divers stades de maturité impliquant des entreprises locales, ainsi que des entreprises américaines, chinoises, françaises et sud-coréennes.

L’Argentine pourrait dépasser la production chilienne d’ici 2030, selon un rapport de 2021 de la Commission chilienne du cuivre (Cochilco).

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Le gouverneur de la province de Jujuy, Gerardo Morales, a même invité le patron de Tesla, Elon Musk, à investir dans la région via Twitter en avril lorsqu’il s’est plaint des prix élevés du lithium.

Mais les collectivités locales sont également réticentes. A Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta, un panneau avertit le voyageur : “Non au lithium, donc à l’eau et à la vie”.

« Ils disent qu’ils ne sauveront pas la planète. C’est plutôt nous qui devons donner notre vie pour (la) sauver”, peste Veronica Chavez, présidente de la communauté indigène de Colo Santuario de Tres Posas, près de Salinas Grandes.

“Nous ne mangeons pas de lithium et de piles. Nous buvons de l’eau”, a-t-elle déclaré à l’AFP dans un entretien devant d’énormes tas de sel collectés par une coopérative locale.

A quelques mètres de là, Barbara Quipildor, 47 ans, cuisine +empanadas+ dans un petit bâtiment fait de sel. “Je veux qu’ils nous laissent tranquilles, en paix. Je ne veux pas de lithium (…), je m’inquiète pour l’avenir des enfants de mes enfants”, a-t-elle déclaré.

– Hôtel Lithium –

A environ 300 km au nord de Huhui, le +salar+ d’Uyuni en Bolivie est le plus grand du monde. Selon l’USGS, il contient un quart des ressources en lithium de la planète.

Ce désert de sel, de taille similaire au Qatar, est situé dans une zone où plus de la moitié de la population est pauvre.

L’ancienne présidente de gauche Eva Morales (2006-2019) a également nationalisé les hydrocarbures et le lithium au début de son mandat, cherchant à profiter des mannes du métal convoité.

“La Bolivie fixera le prix pour le monde”, a-t-il déclaré en 2018, exhortant le reste de la région à emboîter le pas.

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À Rio Grande, ses paroles ont apporté de l’espoir. Ce petit village aux rues boueuses est le plus proche de l’usine Yacimientos Litio Bolivianos (YLB), une entreprise publique créée par Evo Morales.

Plein d’optimisme, Donnie Ali y fait construire un hôtel, qu’il baptise Lithium… Mais la fortune ne suit pas.

“Nous espérions un grand développement industriel et technologique et, surtout, de meilleures conditions de vie. Ça ne s’est pas fait”, déplore cet avocat de 34 ans, assis sur un canapé dans son bureau vide.

Contrairement au Chili, la Bolivie – mais aussi l’Argentine – a du mal à exploiter pleinement le lithium en raison d'”investissements défavorables” et de conditions “géographiques plus difficiles”, selon un rapport de 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS).

« Certains pensent que la Bolivie « manquera de lithium. Je ne pense pas”, a déclaré Juan Carlos Zuleta, un économiste qui a brièvement dirigé l’usine YLB en 2020.

Malgré les désaccords, les pays du “Triangle du lithium”, menés par l’Argentine, réfléchissent à la possibilité de produire des batteries lithium-ion sur place après l’extraction du lithium.

“Toutes les technologies ont leurs avantages et leurs inconvénients. L’important est qu’il y ait un équilibre qui profite non seulement au pays, mais aussi à la population locale”, Roberto Salvaresa, l’un des dirigeants du groupe argentin YPF, qui envisage de lancer , a déclaré dans une interview à l’AFP l’usine pilote de batteries au lithium en décembre.

“L’Amérique du Sud possède toutes les matières premières nécessaires pour produire des batteries et des véhicules électriques”, explique Zuleta.

Pendant ce temps, le Lithium Hotel reste désespérément vide.

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