Santé mentale des étudiants | « La pandémie a tout chamboulé »

Les demandes de soutien psychologique dans les universités ont explosé pendant la pandémie. Même si les chiffres ont tendance à baisser, il y a encore plus d’étudiants qui demandent de l’aide qu’avant COVID-19. Et l’anxiété est l’un des principaux motifs de consultation.


“Il y a eu des semaines où j’ai juste pleuré. Chaque fois que j’allais à l’ordinateur, je pleurais”, se souvient Valérie Besset.

Avant la pandémie, l’étudiante au doctorat en géographie de l’Université Laval se portait bien. Son anxiété était maîtrisée. Son moral était bon.

“La pandémie a tout chamboulé”, raconte l’étudiant. Ses problèmes sont revenus avec une vengeance. Sur recommandation du médecin de famille, elle suspend ses études pendant plusieurs mois.

La jeune femme a repris l’université cet automne, encore fragilisée par la pandémie. “Je me sens mieux, mais je ne me sens plus tout à fait comme avant”, déclare l’étudiant.

Et elle est loin d’être la seule étudiante dont la santé mentale a été affectée par la pandémie.

À l’Université de Montréal, le nombre de demandes de soutien psychologique a presque doublé en trois ans, passant de 1 250 demandes en 2019 à 2 340 demandes en 2022. Environ 75 % d’entre eux avaient de l’anxiété ou des symptômes comme principal motif de consultation. contre 55 % avant la pandémie.

L’établissement a récemment changé sa façon d’accepter les demandes d’aide, ce qui peut expliquer en partie la forte augmentation, a déclaré Virginie Allard-Kame, directrice du Centre de santé et de conseil en vie étudiante.

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Mais la souffrance des étudiants est bien réelle, note-t-elle. Et c’est même en hausse.

L’hiver dernier, son équipe a reçu 149 demandes jugées “très urgentes”, c’est-à-dire des étudiants nécessitant des soins immédiats, parfois même un transfert à l’hôpital. “C’est beaucoup. Ce ne sont pas les chiffres qui existaient auparavant”, souligne-t-elle.


29 % de pic d’anxiété

Pendant la pandémie, « les étudiants ont dû faire face à tous les stress normaux des étudiants universitaires, mais aussi à tous les autres stress » liés à la COVID-19, explique Lina Di Genova, directrice de la stratégie et de l’évaluation des services aux étudiants à l’Université McGill, qui a récemment co-auteur d’un rapport sur le campus de la santé mentale.

L’étude a recueilli les opinions des responsables des affaires étudiantes sur la santé mentale des étudiants dans près de 70 universités à travers le pays.

Leurs impressions ? Ils ont rapporté que l’anxiété des étudiants avait augmenté de 29% depuis 2018. Et les difficultés d’apprentissage et les troubles de l’attention et de la concentration ont augmenté de 14 %.

Entre 2020 et 2021, ces experts ont également noté des niveaux élevés d’épuisement professionnel lié à la pandémie chez les étudiants, “liés à l’anxiété, à l’isolement social, au stress financier et [scolaire] augmenté”.

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Une demande en légère baisse

Cependant, la demande d’aide psychologique commence à diminuer. « On a encore l’effet de la vague pandémique, mais on voit qu’elle s’estompe », observe Louise Caro, directrice du Centre d’aide aux étudiants de l’Université Laval.

L’an dernier, son équipe a traité 3 064 demandes d’aide, soit environ “un tiers de plus” qu’en 2019. Depuis juillet, le nombre de demandes est passé à 981.

L’Université du Québec à Montréal (UQAM) a également fait état d’une « légère baisse » de la demande ce trimestre, après la croissance enregistrée au cours des deux dernières années.

Démotivation, anxiété, difficulté à se concentrer : malgré le retour aux réunions en présentiel, de nombreux étudiants vivent encore le bouleversement provoqué par la pandémie.

Linda a eu des crises de panique au lycée, mais jamais aussi intenses. Essoufflement et douleur aiguë dans la poitrine.

“J’ai déjà quitté des examens pendant la crise sans rien écrire sur le papier”, avoue l’étudiante en droit de l’UQAM, qui n’a pas voulu donner son nom complet. Et la jeune femme est “encore plus stressée” après son retour sur le campus.

« Je ne suis pas le seul à avoir des crises. Je ne connais personne autour de moi qui ne le fasse pas », dit Linda.

“Peu d’étudiants ont cité la pandémie comme principale raison du conseil. Cependant, beaucoup ont signalé que le contexte de la pandémie a exacerbé des problèmes préexistants. La stigmatisation associée au fait de demander de l’aide semble également diminuer, de sorte que les étudiants ont plus d’occasions de demander des services qu’auparavant », explique Bruno Collard, directeur du Département de psychologie et d’orientation de l’Université de Sherbrooke.

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Son bureau a vu une augmentation de 42 % des demandes de consultations spéciales au cours des trois dernières années. Quant aux demandes de psychothérapie (qui couvrent habituellement huit rendez-vous), elles ont augmenté de 27 %. Dans les deux cas, “des sommets historiques ont été atteints l’an dernier”.

« J’ai toujours eu de légers symptômes d’anxiété et de dépression, mais ça empirait. J’ai eu beaucoup de difficultés avec ma capacité à travailler”, raconte Klaudina, qui n’a pas voulu donner son nom de famille.

Au début de la pandémie, l’étudiante en sciences et technologies alimentaires de l’Université Laval a dû abandonner deux cours.

Elle pouvait passer des heures à faire face à des problèmes de mathématiques “de l’école primaire”, incapable de les résoudre, ou quitter la classe au milieu d’une leçon en panique. Aujourd’hui, l’élève va mieux, mais l’angoisse n’a pas disparu.

« Je dois faire très attention pour garder cet équilibre. Je ne serai jamais loin des soucis, – dit-elle.



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